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feb

Galileo y el péndulo



Aunque el péndulo es uno de los mecanismos más sencillos que podemos imaginar, la primera descripción científica de su funcionamiento se la debemos a Galileo Galilei, que en De Motu (1590) ya nos dice que el período de oscilación de un péndulo sólo depende de la longitud de la cuerda.

En la exposición Puro Swing hay un interactivo que permite a los visitantes estudiar la influencia de la masa del péndulo, la amplitud inicial del movimiento y la longitud de la cuerda. Es lo que en ciencia suele denominarse un control de variables, y que consiste en mantener fijas todas las variables de nuestro sistema excepto una, que vamos modificando para ver cómo afecta al resultado. Afortunadamente, el montaje experimental es tan sencillo que cualquiera puede hacerlo en su casa. También puedes probar con uno de los muchos sucedáneos que se encuentran en la red, pero ten en cuenta que no hay nada como el experimento real.

Lo interesante del asunto es que cuando algunos de los coetáneos de Galileo intentaban repetir sus experimentos, no obtenían los mismos resultados. Esto ocurría, en parte, porque todavía no existía un método fiable para medir el tiempo. Galileo no contaba con un cronómetro como los que hoy llevamos en la muñeca o en el teléfono, y por eso sus medidas eran bastante imprecisas (otro día entraremos a fondo en este tema). Por otra parte, Galileo tendía a enriquecer sus resultados experimentales con deducciones geométricas y descripciones un poco exageradas, como cuando afirmaba que algunos de sus péndulos podían completar quinientas o mil oscilaciones antes de pararse.

Sin embargo, no podemos olvidar que corrían los tiempos en que la nueva ciencia, como las apreciaciones de Copérnico sobre el Sistema Solar, contradecían abiertamente la lógica de las apariencias y el sentido común. Aunque Galileo no llegó a resolver el rompecabezas del péndulo, debemos reconocerle el mérito de llamar nuestra atención sobre una verdad que llevaba siglos oculta bajo de las narices de todos los que lo habían estudiado. A saber, que cuando las oscilaciones son pequeñas, el período sólo depende de la longitud de la cuerda.

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